〈地球氣候〉氣候變遷下 冰山崩解對我們的啟示

汪中和 / 中央研究院研究員 2023/02/01 15:43 點閱 2349 次

1月22日,英國南極調查局觀測到南極大陸的布倫特冰棚上,一條長期存在的大裂縫,崩解出一個面積有1550平方公里,厚度150公尺的巨型冰山,隨後被命名為A-81冰山。雖然這是南極冰棚自然循環的一個過程,研究人員還是不免要探討近期的氣候暖化,是不是扮演了催生冰山的關鍵角色,當然還需一段時間才能有明確的結果,我們可拭目以待。

兩極的冰山類型

冰山由南北兩極的冰棚斷裂形成,任何大於5公尺寬,且至少30公尺厚的冰塊都可以稱為冰山,有各種大小和形狀。冰山只有一角浮出在密度較大的海水中,約90%的質量藏在水面以下。一般北大西洋的冰山起源於格陵蘭島,體積較小,形狀也不規則;南極大陸周圍的冰山通常較大,往往呈現平頂的板狀,像桌面一樣平坦。小的冰山重數百噸,最大的可達數十億噸,它們非常的美麗,但也十分的危險。

有記錄以來最大的冰山,是1956年11月12日美國破冰船在南太平洋斯科特島以西240公里處發現的,長335公里,寬97公里,面積(32,495平方公里)幾乎與臺灣一般大。由於這是在有衛星觀測之前所目擊的冰山,先前不知已經飄移了多久,因此它最初的面積可能更大。

冰山的命名與追蹤

由於南極的冰山體積多半十分龐大,對航行的船舶威脅很大,因此美國國家冰山中心針對長度大於19公里的南極冰山,進行命名和追蹤。該中心將南極周圍海域依照經度,逆時針方向劃分為A、B、C、D四區,接著,按照發現的時間順序為它們分配一個數字編號。例如,A-81就是A區(西經0~90度)所發現的第81座冰山。

冰山會被極地的洋流和風力帶走,目前95%的冰山都是藉由極地軌道衛星進行追蹤,體積較小的冰山,就必須輔以雷達、聲納或是目視的方式,來監測冰山漂移的軌跡。冰山一旦形成,就開始消融,數年後會逐漸分裂為許多的小塊而消失。

鐵達尼號的教訓

上世紀初,英國白星航運公司建造的《鐵達尼號》,船長269公尺,最大船寬28公尺,排水量6萬6000噸,是當時世界第一大輪,號稱是上帝也沉不了的豪華巨輪。然而該輪卻在1912年4月14日穿越大西洋的首航之旅中,撞上格陵蘭島崩解而出的冰山,導致2,223名乘員中的1,496人遇難,由於遇難者很多都是富商名流,成為轟動世界的大事。

其實在撞上冰山之前,《鐵達尼號》曾收到附近3艘郵輪陸續通知有冰山在航道的警告,但是為了要創下快速橫越大西洋的紀錄,該輪對這些警告都置之不理,不但未曾減速,而且繼續前進,終於釀成大禍。這場災難證明了,人類的科技成就,根本就無法與自然的力量相抗衡。

今天,氣候暖化有如一座巨型的冰山,正橫阻在我們世界前進的航道上。如果我們還不立時扭轉航向(也就是快速減碳),仍然傲慢的恣意前行,《鐵達尼號》的下場,就是我們未來的命運。