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一角鯨的長角 可感知海水變化

賴義中 2014/03/24 15:59 點閱 3269 次
美國科學家發現,一角鯨的長角可能具有探測海水功能。(photo by 維基百科)
美國科學家發現,一角鯨的長角可能具有探測海水功能。(photo by 維基百科)

【台灣醒報記者賴義中綜合報導】「海中獨角獸」的長角,可能是具有多功能的探測器!北極海動物「一角鯨」特有的長角到底作用為何,長期以來備受探究,《國家地理雜誌》報導,美國科學家最近研究發現,其長角除了可吸引配偶外,還能探測海水鹽度,是唯一具備此特殊功能的動物。

生活於北極海區域的一角鯨,在中世紀前被稱為「海中獨角獸」,帶有極其神秘的色彩,雄鯨頭上細長而呈左螺旋狀的角,事實上是其上顎犬齒突出唇外後生長而成,最長可生至2.7米,重達10公斤以上;不過,多數雌鯨則終生無此奇特的角。

自人類首見一角鯨以來,不免猜測其長牙用途為何,但始終未有具體共識。生物學家達爾文曾提出,長牙是一角鯨的第二性徵器官,用以求偶,也有其他假設指出長牙可作為武器,在搏鬥時能派上用場。

哈佛大學水生動物齒類學家恩威亞則提出另一項假設,認為長牙的用途不僅限於求偶,同時兼具探知功能,使一角鯨能感測海水鹽度等海水性質的變化,瞭解附近海域結冰或融冰的狀況,有助於其尋找魚群覓食。

這項理論的基礎在於長牙特殊的構造。一般哺乳類的牙齒會完善地將神經包覆起來,避免與外界接觸造成刺激,人類牙齒即是如此,由琺瑯質隔絕外界冷、熱等變化;一角鯨的長牙則是天生的敏感性牙齒。長牙構造約分為3層,由外至內依序為牙骨質、象牙質和牙髓,牙骨質和象牙質上都遍布著細小的穿孔,讓海水能滲透直達深處充滿血管和神經的牙髓,將海水資訊傳送至大腦。

科學家進一步發現,一角鯨的心跳頻率與其所感測到的鹽度呈現相關。鹽度較高時,其心跳則會加快,有可能是預警海水即將結凍,有被冰困住的危險;當牙中細孔內的水換回低鹽度的水時,其心跳便回復正常。

這項研究發表於《解剖學紀錄》期刊上。



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