《STEAM》基改動植物衍生的不可知變數

張瑞雄 2022/03/29 16:17 點閱 1723 次

基因改造是生物科技進步的重要應用之一,以往大部分是應用在植物的改良,根據《維基百科》,全球約81%的大豆、35%的玉米、30%的油菜和81%的棉花是基因改造的產品。基改可以增加植物抵抗病蟲害或者抵抗除草劑的能力,因而增加產量。

基改食品有安全疑慮

而農地單位產量的增加,間接地減少貧窮和飢餓,也可以減少溫室氣體的排放(因不需要用到那麼多農地、肥料、機器、人力等等)。但基改植物做成的食品,例如基改黃豆的豆漿或豆腐,其安全性一直受到懷疑。雖然沒有直接證據能證明基因改造食品對人類或其他生物有害,但一些民眾仍相信,基因改造食品具有潛在的風險。

既然植物可以基因改造,那麼動物可否依樣畫葫蘆,改造成更健康可以活更久的動物,或者依照別的目的來改造。最近英國一家生物科技公司宣布,繼去年完成一項實驗計劃後,它已獲得美國環境保護署的批准,將在佛羅里達州和加州的部分地區釋放基因改造的雄性蚊子。

基改雄性蚊子

蚊子是一種惡名昭彰的昆蟲,是攜帶多種疾病的媒介,包括茲卡病毒(Zika)、登革熱和黃熱病,如果能夠減少蚊子的數量當然就可以減少病毒的傳播。

當這些基改的雄性蚊子與當地的雌性蚊子交配後,據說它們所產生雌性幼蟲在成年之前就會死去,所以雌蚊子會越來越少,而且由於只有雌性蚊子會叮咬並吸食人類的血液,理想情況下可以減少當地蚊媒疾病的發生率。

美國環保署批准佛羅里達州和加州各別釋放出超過20億隻的基因改造過的雄性蚊子,這種方法是所謂的昆蟲不育技術的最新示範,該技術以前曾被用於根除或減少其他有害昆蟲的數量,例如螺旋蠅。

風險待觀察

但該計劃並非沒有爭議。佛羅里達州的一些居民長期以來一直抗議釋放基改蚊子,而一些團體則堅稱它們可能會帶來未知的環境或健康風險,其他人則認為環保署和地方政府在完全透明方面做得還不夠。

雖然生物科技公司公佈的數據顯示這種基改的蚊子確實顯著減少了當地蚊子的數量,巴西也在2020年正式批准使用這些蚊子,但將改良的蚊子釋放到社區是否會對人、動物或環境造成風險,是否有任何的副作用,尚待時間觀察與確認。

「生年不滿百,常懷千歲憂。」面對類似基因改造的新科技,其對人類的影響可能需要幾代的人類演化後才可以知道,目前雖然有近利,未來要付出的代價卻是謎?萬一發生副作用,受到傷害的人數不知凡幾了。

類似人工智慧等科技也是一樣,現在可以在各方面幫助人類,等到未來人工智慧發展到一定水準,或許「它」就會決定較笨的人類是可有可無的(Dispensable),到時可能後悔都來不及了。